George Washington Carver, Químico Agrícola

George Washington Carver (1 de enero de 1864 – 5 de enero de 1943) fue un químico agrícola que descubrió 300 usos para el maní, así como cientos de usos para la soja, las nueces y las patatas dulces. Su trabajo proporcionó un muy necesario impulso a los agricultores del sur que se beneficiaron económicamente de sus recetas y mejoras en los adhesivos, grasa de eje, lejía, suero de leche, salsa de chile, briquetas de combustible, tinta, café instantáneo, linóleo, mayonesa, ablandador de carne, pulimento para metales, papel, plástico, pavimento, crema de afeitar, betún de zapatos, caucho sintético, polvo de talco y tinte para madera.

Hechos rápidos: George Washington Carver

  • Conocido por: Químico agrícola que descubrió 300 usos para el maní así como cientos de usos para otros cultivos
  • También conocido como: El Doctor de las Plantas, El Hombre de los Cacahuetes
  • Nació: el 1 de enero de 1864 en Diamond, Missouri
  • Padres: Giles y Mary Carver
  • Murió el 5 de enero de 1943 en Tuskegee, Alabama
  • Educación: Universidad Estatal de Iowa (BA, 1894; MS, 1896)
  • Obras publicadas: Carver publicó 44 boletines agrícolas en los que exponía sus hallazgos, mientras estaba en el Instituto Tuskegee, así como numerosos artículos en revistas de la industria del cacahuete y una columna periodística sindicada, «El consejo del profesor Carver».
  • Premios y honores: El Monumento a George Washington Carver fue establecido en 1943 al oeste de Diamond, Missouri en la plantación donde nació Carver. Carver apareció en los sellos postales conmemorativos de los Estados Unidos en 1948 y 1998, así como en una moneda conmemorativa de medio dólar acuñada entre 1951 y 1954, y muchas escuelas llevan su nombre, así como dos buques militares de los Estados Unidos.
  • Cita destacada: «Ningún libro entra en mi laboratorio. Lo que debo hacer y el camino se me revelan en el momento en que me inspiro para crear algo nuevo. Sin Dios para correr la cortina, estaría indefenso. Sólo puedo acercarme lo suficiente a Dios para descubrir sus secretos».

Vida temprana

Carver nació el 1 de enero de 1864 cerca de Diamond Grove, Missouri en la granja de Moisés Carver. Nació en tiempos difíciles y cambiantes cerca del final de la Guerra Civil. El bebé Carver y su madre fueron secuestrados por los confederados nocturnos y posiblemente enviados a Arkansas.

Moses encontró y reclamó a Carver después de la guerra, pero su madre había desaparecido para siempre. La identidad del padre de Carver sigue siendo desconocida, aunque creía que su padre era un esclavo de una granja vecina. Moisés y su esposa criaron a Carver y a su hermano como sus propios hijos. Fue en la granja de Moisés donde Carver se enamoró por primera vez de la naturaleza y recogió en serio todo tipo de rocas y plantas, lo que le valió el apodo de «El Doctor de las Plantas».

Educación

Carver comenzó su educación formal a la edad de 12 años, lo que le obligó a abandonar el hogar de sus padres adoptivos. Las escuelas estaban segregadas por raza en ese momento y no había escuelas para estudiantes negros cerca de la casa de Carver. Se mudó al condado de Newton en el suroeste de Missouri, donde trabajó como peón agrícola y estudió en una escuela de un solo salón. Luego asistió a la Escuela Secundaria de Minneapolis en Kansas.

El ingreso a la universidad también fue una lucha por las barreras raciales. A la edad de 30 años, Carver fue aceptado en el Simpson College en Indianola, Iowa, donde fue el primer estudiante negro. Carver estudió piano y arte, pero la universidad no ofrecía clases de ciencia. Con la intención de hacer una carrera científica, más tarde se trasladó a la Escuela de Agricultura de Iowa (ahora Universidad Estatal de Iowa) en 1891, donde obtuvo una licenciatura en ciencias en 1894 y una maestría en botánica bacteriana y agricultura en 1896.

Carver se convirtió en miembro del cuerpo docente del Colegio de Agricultura y Mecánica de la Universidad Estatal de Iowa (fue el primer miembro negro del cuerpo docente del Colegio de Iowa), donde impartió clases sobre conservación del suelo y química.

Instituto Tuskegee

En 1897, Booker T. Washington, fundador del Instituto Normal e Industrial Tuskegee para Negros, convenció a Carver para que viniera al sur y sirviera como director de agricultura de la escuela, donde permaneció hasta su muerte en 1943. En Tuskegee, Carver desarrolló su método de rotación de cultivos, que revolucionó la agricultura del sur. Educó a los agricultores en los métodos para alternar los cultivos de algodón, que agotaban el suelo, con cultivos que lo enriquecieron, como los cacahuetes, los guisantes, la soja, la batata y las nueces.

La economía de América dependía en gran medida de la agricultura durante esta época, lo que hace que los logros de Carver sean muy significativos. Décadas de cultivar sólo algodón y tabaco habían agotado la región sur de los Estados Unidos. La economía del sur agrícola también había sido devastada durante los años de la Guerra Civil y por el hecho de que las plantaciones de algodón y tabaco ya no podían utilizar mano de obra esclava. Carver convenció a los agricultores del sur de que siguieran sus sugerencias y ayudó a la región a recuperarse.

Carver también trabajó en el desarrollo de aplicaciones industriales a partir de cultivos agrícolas. Durante la Primera Guerra Mundial, encontró una forma de reemplazar los tintes textiles que antes se importaban de Europa. Produjo tintes de 500 tonos diferentes y fue responsable de la invención de un proceso para producir pinturas y tintes a partir de la soja. Para ello, recibió tres patentes separadas.

Los años posteriores y la muerte

Después de encontrar la fama, Carver recorrió la nación para promover sus hallazgos así como la importancia de la agricultura y la ciencia en general para el resto de su vida. También escribió una columna de periódico sindicada, «Consejos del Profesor Carver», explicando sus inventos y otros temas agrícolas. En 1940, Carver donó los ahorros de su vida para establecer la Fundación de Investigación Carver en Tuskegee para continuar la investigación en agricultura.

Carver murió el 5 de enero de 1943, a la edad de 78 años, tras caer por las escaleras de su casa. Fue enterrado junto a Booker T. Washington en los terrenos del Instituto Tuskegee.

Legado

Carver fue ampliamente reconocido por sus logros y contribuciones. Recibió un doctorado honorario del Simpson College, fue nombrado miembro honorario de la Royal Society of Arts de Londres, Inglaterra, y recibió la Medalla Spingarn que otorga cada año la Asociación Nacional para el Avance de las Personas de Color. En 1939, recibió la medalla Roosevelt por restaurar la agricultura del sur.

El 14 de julio de 1943, se estableció el Monumento a George Washington Carver al oeste de Diamond, Missouri, en la plantación donde Carver nació y vivió de niño. El presidente Franklin Roosevelt aportó 30.000 dólares para el complejo de 210 acres, que incluye una estatua de Carver, así como un sendero natural, un museo y un cementerio. Además, Carver apareció en los sellos postales conmemorativos de los Estados Unidos en 1948 y 1998, así como en una moneda conmemorativa de medio dólar acuñada entre 1951 y 1954. Muchas escuelas llevan su nombre, así como dos buques militares de los Estados Unidos.

Carver no patentó ni se benefició de la mayoría de sus productos. Dio libremente sus descubrimientos a la humanidad. Su trabajo transformó el Sur de ser una tierra de un solo cultivo de algodón a una región de tierras agrícolas de múltiples cultivos, con los agricultores teniendo cientos de usos rentables para sus nuevos cultivos. Quizás el mejor resumen de su legado es el epitafio que aparece en su tumba: «Podría haber añadido fortuna a la fama, pero al no preocuparse por ninguna de las dos cosas, encontró la felicidad y el honor de ser útil al mundo».

Fuentes

  • «Alumnos distinguidos – Admisiones a la Universidad Estatal de Iowa». Admisiones, iastate.edu.
  • «George Washington Carver». Biography.com, A&E Networks Television, 17 de abril de 2019.
  • «Publicaciones de George Washington Carver del Boletín del Instituto Tuskegee, 1911-1943 3482». Publicaciones de George Washington Carver del Boletín del Instituto Tuskegee, 1911-1943.
  • «Aprenda sobre el parque». Servicio de Parques Nacionales, Departamento del Interior de los Estados Unidos.
  • Kettler, Sara. «7 hechos sobre George Washington Carver». Biography.com, A&E Networks Television, 12 de abril de 2016.

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