Biografia de Christoph Friedrich Nicolai

N. asistió al Gimnasio Joachimsthalsche de Berlín, a la escuela latina del orfanato Pietist de Halle y en 1748 a la nueva Heckersche Realschule de Berlín. En 1749-52 completó un aprendizaje como librero en Frankfurt/Oder antes de regresar a Berlín, el menor de cuatro hermanos que heredaron la editorial de su padre en 1752.
N. supo conjugar en gran medida la vita activa de «empresario cultural» con las actividades de investigación literaria, literario-crítica e histórica, a las que sólo pudo dedicarse en exclusiva durante un año y medio aproximadamente cuando se retiró de la librería de la editorial por disputas sucesorias; en 1758, tras la muerte de su hermano mayor, se hizo cargo de la dirección.

El cuidadoso hombre de familia

En el caso de N., la curiosidad enciclopédica se combinó con la pasión por el coleccionismo: su biblioteca privada -probablemente la más grande de Berlín en ese momento- comprendía unos 16.000 volúmenes y 6.800 retratos de eruditos. Al mismo tiempo, el cuidadoso hombre de familia dirigía una gran casa y poseía una colección de música. N. tenía amigos y conocidos en todo el Reich y mantenía una correspondencia casi inconfundible, de la cual 89 volúmenes escritos a mano están sólo incompletos.
Debido a su temperamento polémico, el número de sus oponentes era apenas menor que el de sus amigos. Firmemente arraigado en los principios de la Ilustración protestante, de influencia prusiana y berlinesa, N. hizo todas las paradas literarias, periodísticas y editoriales para ayudarle a alcanzar la victoria.

Surgimiento de una república erudita

En las sociedades ilustradas de la época – la Sociedad de los Miércoles y el Club de los Lunes en Berlín y la Orden de los Masones – así como a través de revistas y reseñas, hizo una contribución significativa al surgimiento de una república erudita y un público debatiente. Con respecto a las ventas de algunas de sus obras mucho más exitosas que las de sus grandes oponentes Goethe, Schiller y Kant, N. evaluó la literatura y la filosofía principalmente bajo el aspecto del impacto social, político y moral.
Ya al principio de su carrera como crítico literario junto con sus amigos Lessing y Mendelssohn en 1755 en el «Briefe(n) über den itzigen Zustand der schönen Wissenschaften in Deutschland», 1756/57 en el «Briefwechsel über das Trauerspiel» y en el «Briefe(n), die Neueste Literatur betreffend» (24 vols. ), los ideales estéticos y poéticos representados por N. allí, pero también las normas éticas en las que se basaban, pronto se contrapusieron al desarrollo literario en Alemania.
El racionalista y defensor de una ética ilustrada de la responsabilidad detestaba el comportamiento elitista y el individualismo desenfrenado de las respectivas vanguardias literarias. Pero mientras que otros contemporáneos se unieron a ellos o los influenciaron, N. no estaba preparado para hacer ninguna concesión: Ni Sturm und Drang, ni el Clasicismo, ni el Romanticismo.

El Goethe de Sturm und Drang

Esto lo llevó a contrastar cada vez más con escritores con los que al principio sentía un estrecho vínculo, como Herder. Su parodia de Werther (1775) estaba dirigida contra el Goethe de Sturm und Drang y el culto al genio, que era socialmente clasificado como fatídico, su diálogo satírico «Vertraute Briefe von Adelheid B. an ihre Freundin Julie S.» (Cartas familiares de Adelheid B. a su amiga Julie S.) (1799) se opone a la concepción romántica del matrimonio de los hermanos Schlegel y su círculo.
Como empirista filosófico, atacó a Kant, que hasta el giro copernicano de la epistemología en 1781 (Crítica de la Razón Pura) se consideraba todavía como un compañero, más aún su alumno, del que se burló en «Vida y opiniones de Sempronio Gundibert de un filósofo alemán» (1798). Ya Goethe y Schiller se habían defendido con golpes apenas menos violentos, por ejemplo en «Zahme(n) Xenien», así que más tarde también Kant y Fichte.
Su exitosa novela «Das Leben und die Meinungen des Herrn Magisters Sebaldus Nothanker» (3 vols., 1773-76) tuvo mayor importancia como testimonio cultural y sociohistórico de la época que como obra literaria (en la lista de publicaciones figuran 239 publicaciones). Este trabajo, con sus temas de iglesia, teología y sociedad, así como su crítica a la ortodoxia protestante y al pietismo, fue el centro de una discusión ilustrada.

Un texto crítico cultural

A través de su crítica a la nobleza y su definición de las normas burguesas, su información sobre el comercio del libro y la publicación, así como sobre los problemas sociales actuales de Berlín, representa un texto crítico cultural y social clave de la Ilustración.
La topografía históricamente bien fundamentada de Berlín de N.: «Beschreibung der Königlichen Residenzstädte Berlin und Potsdam» (3 vols., 3ª edición ampliada 1786) así como su «Beschreibung einer Reise durch Deutschland und die Schweiz im Jahre 1781» (1783-96) de doce volúmenes ofrecen en sus mejores partes una fuente histórica reveladora sobre la población, la economía, la sociedad, la cultura y la historia urbana hasta el día de hoy.

Los principios metodológicos historicistas

La importancia de N. como historiador, especialmente de la historia regional de Berlín-Brandenburgo, pero también de cuestiones individuales de la historia cultural y eclesiástica, no ha sido reconocida durante mucho tiempo: El estudio intensivo de las fuentes, la objetividad como principio regulador y los principios metodológicos historicistas (tempranos), especialmente el de la comprensión en un contexto específico de la época, caracterizan su historiografía.
Además de su labor como crítico literario, satírico y autor de numerosos retratos de contemporáneos ilustrados, como librero y editor de un total de 1117 volúmenes, el logro de N. como organizador de la Ilustración alemana, no alcanzado por ningún otro contemporáneo, es visible sobre todo en la «Allgemeine deutsche Bibliothek» publicada por él, en cuyos 256 volúmenes (1765-1806) 433 revisores discutieron aproximadamente 80.000 obras. Sin duda, N. es uno de los más influyentes e importantes representantes de la Ilustración alemana.

Premios  y Obras

Miembro de Preuß. y Bayer. Académico. Más detalles i. a. intento de las acusaciones hechas por la Orden de los Caballeros Templarios y su sobrino secreto, junto con un apéndice sobre el origen de los Freymaurerg., 2 volúmenes, 1782;  Freymüthige Anmerkungen üb. d. Herr Ritters v. Zimmermann Fragments üb. Friedrich el Grande de Brandenburgo. Patrioten, 2 volúmenes, 1791/92; Vida de Justus Möser, 1797;  Sobre mi gel. Educación, 1799.

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